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Defens'Aero

Les A330 MRTT Voyager de la Royal Air Force ont effectué plus de 10 000 vols

© MoD UK - Décollage d'un A330 MRTT de la Royal Air Force.
© MoD UK - Décollage d'un A330 MRTT de la Royal Air Force.

Depuis 2011, la Royal Air Force utilise des avions de ravitaillement en vol A330 MRTT Voyager KC-20 et Voyager KC-30 pour effectuer des missions de ravitaillement en vol, des évacuations médicales, des missions humanitaires, ainsi que pour des missions de transport de troupes et de fret militaire sur les différents théâtres d'opérations où sont engagées les forces armées britanniques.

Depuis l'entée au service actif de ces appareils, loués au consortium civil AirTanker (Airbus Group, Cobham, Rolls-Royce, et Thales), la flotte des quatorze A330 MRTT est quotidiennement utilisée pour répondre aux besoins opérationnels de Londres et de son programme «Future Strategic Tanker Aircraft».

C'est donc dans ce cadre là que la flotte totale des Voyager a atteint le nombre des 10 000 sorties aériennes, que ce soit dans un cadre militaire, donc au profit de la Royal Air Force, ou dans un cadre civil, lors de la location de certains de ces appareils auprès de compagnies civiles pour assurer des liaisons aériennes.

Selon le communiqué de presse publié par l'entreprise le 25 juillet 2016, ce 10 000ème vol a été effectué dans le courant de l'été 2016. Cependant, AirTanker n'a pas précisé le cadre dans lequel ce vol s'est effectué, que ce soit lors une mission de ravitaillement en vol au-dessus de l'Irak, par exemple, ou lors d'un vol commercial entre deux aéroports civils.

Toutefois, Iain Cullen, directeur des opérations aériennes chez AirTanker, a tenu à souligner «qu'en seulement quatre ans, le nombre élevé de vols affiche non seulement le niveau d'exigence et le besoin des Voyager pour la Royal Air Force, mais aussi, son utilisation flexible en fonction des nombreux rôles, ainsi que sa fiabilité et son efficacité». «Il est une grande réussite et est aussi la preuve du dévouement et du travail acharné de tous les acteurs qui contribuent à fournir cette capacité fantastique», a-t-il ajouté.

© MoD UK - Ravitaillement en vol d'un F-35B depuis un Voyager britannique.
© MoD UK - Ravitaillement en vol d'un F-35B depuis un Voyager britannique.

La société AirTanker possède deux types d'A330 MRTT, sur les quatorze au total. Le premier, au nombre de cinq, est appelé Voyager KC-20 et dispose de deux nacelles de ravitaillement en vol au extrémité de chaque ailes, ce qui lui permet de ravitailler simultanément deux avions de combat équipés d'une perche de ravitaillement en vol.

Le second, au nombre de neuf, est appelé Voyager KC-30 et dispose, en plus des deux nacelles en bout d'aile, d'une perche de ravitaillement en vol rigide, qui permet de ravitailler des aéronefs militaires, comme les E-3 Sentry AWACS, d'autres ravitailleurs et aéronefs de surveillance, ainsi que des avions de combat qui ne disposent pas de perche de ravitaillement en vol.

Bien que ces quatorze A330 MRTT soient loués auprès de la société AirTanker, la Royal Air Force dispose d'un droit exclusif sur neuf de ces appareils, qui sont constamment au service des forces armées britanniques.

Concernant les cinq autres, ces appareils sont loués par des compagnies civiles pour certains vols commerciaux mais la Royal Air Force, si elle en fait la demande à la suite d'un besoin opérationnel, peut récupérer ces cinq derniers afin de les utiliser dans des opérations militaires.

L'ensemble des Voyager KC-20 et KC-30 sont stationnés sur la base aérienne anglaise de Brize Norton, dans le comté d'Oxfordshire, et sont répartis entre le 10 et le 101 Squadron de la Royal Air Force. Les appareils évoluent aux côtés des C-17 Globemaster III, des C-130J Super Hercules, et des jeunes A400M Atlas.

Bien que les A330 MRTT appartiennent entièrement à la Royal Air Force et qu'ils soient sous son commandement, la société AirTanker a pour obligation d'assurer l'entretien de la flotte, la formation des aviateurs, ainsi que la disponibilité des employés, à tout moment, pour pouvoir mener une mission.

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